Hur världens vingårdar sparades

De biologiska kostnaderna för den europeiska erövringen av den nya världen är välkända, de mest förödande av dem är sjukdomar som smittkoppor, tuberkulos och malaria, som decimerade de försvarslösa infödda befolkningarna. Phylloxera representerar ett av de få tillfällen där den nya världen förödade den gamla, men i ett mycket annat sammanhang.

Phylloxera vastatrix , känd för modern vetenskap som Daktulosphaira vitifoliae , fördes till Europa på rötterna från inhemska amerikanska vinrankor. En liten bladlöss som är ansvarig för att döda utsatta vinstockar genom att mata på sina rötter, det multiplicerades med en pest som förstörde vingårdarna i Frankrike, och sedan det mesta av resten av vinframställningsvärlden, i mitten till slutet av 1800-talet.

Botanisten och Vintner - Hur vin sparades för världen , av den brittiska författaren och journalisten Chris Campbell (Algonquin Books of Chapel Hill), berättar angreppet på phylloxera och hur vinodlare svarade. Denna generellt välskrivna och noggrant undersökta bok visar också hållbarheten hos mänsklig dårskap, hur långt vetenskapen har avancerat och hur mycket som fortfarande behöver göras. Det fungerar som en fascinerande fallstudie av hur en ekologisk katastrof framgångsrikt åtgärdades av det framväxande industriella / vetenskapliga komplexet i det europeiska västområdet, med konsekvenser som ekar fram till i dag.

Campbells bok faller inom den kategorin av facklitteratur som verkar inspirerad av påfrestningen av kriminalteknisk voyeurism som löper genom vår kultur idag. Från verk som In Thin Air, The Perfect Storm och till och med tv-serien CSI , är trenden att hitta en katastrof vars resultat redan är känt och pussla ihop detaljerna som ledde till det resultatet. Lyckligtvis kan Campbell förlita sig på att allt inte går förlorat, och oftast återfås, i slutet av sin bok.

Phylloxera är infödd i den nya världen (den kan ursprungligen ha utvecklats i det tropiska Karibien eller Sydamerika) och de inhemska amerikanska vinstockarna utvecklade motstånd genom mutation. Deras genetiska mångfald gav också skydd. Men de europeiska sorterna hade aldrig utsatts för phylloxera och hade inga försvar. Som Campbell tyst påpekar är alla ädla europeiska vinrankor också kloner av en art - Vitis vinifera . Munkarnas arbete under medeltiden och romarna och grekerna före dem producerade druvor med många smaker och nyanser, men deras genetiska enhetlighet och monokultur gör dem utsatta för förödande angrepp och sjukdomar.

Campbell är tuff i sin strävan efter insektens första kontakter i Europa. Från angreppsavvikelserna i växthusen hos amatörträdgårdsmästare i England och Irland nollar han in på byn Roquemaure i södra Rhône strax norr om Avignon, en sats amerikanska vinstockar skickas till en lokal vigneron 1862 och 1864 omgivande inhemska vinstockar har börjat vissna. Därifrån sprider sig angreppet och omsluter större delen av Frankrike 1890 och reser sedan genom hela Europa och så långt som till Australien. Kalifornien, som hade sin egen blomstrande vinindustri baserad på europeiska ädla sorter, sparas tillfälligt på grund av den isolering som Sierra Nevada ger, även om det så småningom också är ödelagt.

För en så liten insekt har phylloxera en fantastisk naturhistoria och ett komplext reproduktivt liv som går långt för att förstå varför det var så virulent i den gamla världen. Campbell förklarar dessa aspekter av phylloxera fullständigt, vilket är både välsignelse och förbannelse. För att hålla boken fokuserad undersöker Campbell den franska botanikern Jules-Emile Planchons ansträngningar för att övertyga franska vinodlare, myndigheter och den vetenskapliga etableringen att sjukdomen är av nyvärldsursprung - och att den nya världen skulle ha medel för att besegra det.

Campbells bok är mest fascinerande i början när han spårar angreppets utbrott och i slutet när han tittar in i kristallkulan och berör de frågor som är kritiska för det fortsatta välståndet i världens vingårdar. De mellanliggande delarna av boken är också intressanta, men varnas för att de involverar en fördjupad redogörelse för invecklingarna i den tidiga tredje republikens politik. Listan med karaktärer är nästan Dostoevskian i sin längd och komplexitet.

Då finns det naturhistorien för själva insekten. Franska entomologer och botaniker (och några av deras amerikanska allierade) var säkra på att de kunde besegra det genom att avbryta livscykeln: alltså sökandet efter det mystiska vinterägget, dess bevingade former, fundatrixkvinnor, crawlers och sexuellt potenta män. Tyvärr kan de lika gärna ha spenderat sin tid på att slå huvudet mot väggen (som många av dem antagligen gjorde) eftersom de allra flesta phylloxera reproducerar asexuellt, i logaritmisk takt, under jord.

Och det var under jord som lösningen skulle dyka upp: endast genom att ympa inhemska amerikanska grundstammar på europeiska sorter kunde vingårdarna i den gamla världen rekonstrueras. Ändå tog det mer än två decennier för ympning att rota från de första experimenten till omfattande planteringar. Den rådande ortodoxin under en stor del av perioden var att slåss mot phylloxera med dyra insektsmedel och vissa tillgrep mer desperata åtgärder som att översvämma vingårdarna. Dessutom var import av amerikanska vinstockar förbjuden på många platser på grund av deras rykte om att vara förorenat. Lagen om oavsiktliga konsekvenser är en konstant under utbredningen av phylloxera.

Ympning stod inför sina egna hinder: att hitta den rätta grundstammen som skulle trivas i de kalkstensrika markerna i många av de främsta franska vinodlingsregionerna visade sig särskilt oroväckande. Så småningom hittades rätt kombination genom att hybridisera en vild druva från Texas som kallades Vitis berlandieri , som också växte på kalkstenjordar.

Ändå skulle en hybrid också leda till Kaliforniens andra phylloxera-undergång.

1983 var jag bara några år ute på college och arbetade som reporter i en liten stad Napa Valley vecko som heter St. Helena Star . Ett samtal kom in om vinrankor som mystiskt dödade strax söder om staden nära Zinfandel Lane. Det skulle inte hända igen, inte phylloxera. Men när jag pratade med forskare, rådgivare och akademiker på gården det närmaste året var prognosen dyster och ganska enkel. Phylloxera hade tydligen anpassat sig. Den nya biotypen av phylloxera skulle stråla ut i en geometrisk takt från vingården för att angripa alla utsatta vinstockar i Napa Valley, Sonoma County och bortom. Det var bara en tidsfråga.

Problemet var en mycket produktiv grundstam som heter AxR1. Det hade rekommenderats av vinrankaforskarna vid University of California, Davis, för fruktbarheten hos vinrankorna som planterades på den. Tyvärr dömde dess föräldraskap det till slut också, för det är delvis vinifera. AxR1 är en korsning mellan den franska Aramon-vinstocken och den inhemska amerikanska Rupestris. Medan phylloxera inte matade på det först, blev AxR1 så omfattande att genetisk mutation av buggen var helt oundviklig. Mottagliga Kaliforniska vingårdar (inte alla planterades i AxR1) måste dras upp och planteras om till en kostnad av drygt 1 miljard dollar.

Historien om phylloxera är inte över, och buggen kommer att ge utmaningar igen för världens vinodlingar. Campbell skriver att det har gjorts laboratorieexperiment som indikerar att även berlandieri-grundstammar nu kan vara mottagliga för phylloxera. Han citerar genteknik som en lovande forskningsriktning för att producera nästa generation av phylloxera-resistenta grundstammar, kanske till och med leverera en egen rotad och resistent Vitis vinifera . Det skulle kunna stava en ny kvalitetsrevolution i världsvinproduktionen, med tanke på att egna rotade vinstockar ofta citeras för att ge djupare och mer långlivade smaker. När det gäller vinrankorna själva har ympade vinstockar en kortare produktiv livslängd än orörda.

Återigen verkar dock vetenskapens och politikens värld avsedda att kollidera. Kaliforniens Mendocino County har redan godkänt en lokal förordning som förbjuder plantering av transgena grödor. Det finns rörelser i andra vinodlingsregioner för att förbjuda plantering av genetiskt modifierade vinrankor. Phylloxera är inte det enda problemet med Vitis vinifera - det är benäget för många andra sjukdomar som kan kräva dyra lösningar som användning av kemikalier eller till och med omplantering. I slutändan är berättelsen om Botanisten och Vinhandlaren rotad i berättelsen om en ihärdig bladlöss och Vitis viniferas svaghet inför sina försämringar. Om du vill hänvisa till hur vi kom dit vi är, är Campbells bok en måste-läs för akademiker och lekmän.

Botanisten och Vintner - Hur vin sparades för världen , av Christy Campbell (Algonquin Books of Chapel Hill 320 sidor $ 24,95 inbunden)