Unfiltered, Unfined: A Tale of Two Wine Deals

Klockade Two-Buck Chuck 1 miljon fall i december? Ser ut som det.

Om du missade det är Two-Buck Chuck smeknamnet för Charles F. Shaw-sortimentet på $ 1,99 per flaska av Kaliforniens sortvin. Introducerades för ett år sedan, det gick eld i Two-Buck Chuck i december, och Trader Joe's, varumärkets exklusiva återförsäljare, sprang uppskattningsvis 1 miljon fall enbart förra månaden - en förvånande bedrift för ett nytt vinmärke utan marknadsföringsstöd.

För perspektiv: av cirka 6500 varumärken som såldes i USA sålde 21 av dem mer än 2 miljoner ärenden 2001 och ytterligare 21 sålde mellan 1 miljon och 2 miljoner. Men de flesta av dessa varumärken var platta eller hade liten tillväxt. Two-Buck Chuck har sprint igenom 1 miljon och kryssar mot 2 miljoner.

Vinerna - Cabernet, Chardonnay, Merlot och Sauvignon Blanc - är inget att skriva hem om. Men till det priset, i den här ekonomin, klagar de flesta inte. De rullar väskor utanför dörren till Trader Joe och laddar dem i sina stadsjeepar.

Two-Buck Chuck-fenomenet ger en slående kontrast till en annan spännande vinhändelse i slutet av förra året: rekordpriset som Francis Ford Coppola betalade för en vingård i Napa Valley . Filmregissören och ägaren av Niebaum-Coppola vingård i Napa spenderade 31,5 miljoner dollar för den uppskattade J.J. Cohn fastighet, 84 tunnland mark i den berömda Rutherford-beteckningen. Minus värdet av ett stort hus som ingår i affären, som uppgår till ungefär $ 350.000 per tunnland, enligt de som är bekanta med affären.

De som följde de två berättelserna var tvungna att skaka på huvudet och undra vad på jorden händer. Hur skulle någon kunna tjäna pengar genom att sälja vin för 1,99 USD per flaska? Vem skulle med rätta betala 350 000 dollar per tunnland för en vingård i Cabernet och Merlot, varav en del behöver planteras igen?

Bra frågor. Nu för svaren.

Det var en gång en Charles F. Shaw - en person och en vingård. Shaw var en investeringsbankman som blev kär i Beaujolais och kom till Napa Valley i början av 1980-talet med tron ​​att amerikaner skulle kunna bomull till ett vin i Beaujolais-stil. Det gjorde vi inte, Shaw kämpade. Han försökte rädda sin vingård genom att introducera andra viner, men saker slog aldrig ut.

1991 sålde Shaw sin vingård och lämnade vinbranschen. Hans 15 minuters berömmelse kom 13 år för sent.

Medan Shaw gick vidare, levde varumärket vidare och köptes senare av Fred Franzia, ägare till Bronco Wine Co., som samlar vinetiketter på det sätt som vissa människor samlar på brädspel. Franzia äger ett par stora vingårdar i Napa och Central Valley och specialiserar sig på att köpa mestadels billiga bulkviner som många andra vingårdar inte vill ha, blanda dem och sälja dem under flera etiketter, inklusive Forest Glen, Napa Ridge och Rutherford Vintners.

Det som gjorde att Two-Buck Chuck klickade är den enorma vinflaskan i Kalifornien. Det var så mycket osålt bulkvin det senaste året att producenterna nästan gav bort det. När siffrorna är rätt - tillräckligt med volym till rätt pris (ungefär $ 1 per gallon) - är Franzia en av de viktigaste köparna, känd i branschen som bottenfiskare.

Franzia har också ett distributionsföretag, vilket ger honom extra inflytande att han kan skicka direkt till återförsäljare i Kalifornien, vilket han gjorde, och fastställde $ 1,99 per flaskpris. (Det är närmare $ 3 utanför Kalifornien på grund av högre distributionskostnader.)

Ingen vet hur mycket Two-Buck Chuck så småningom kommer att passera genom Trader Joe's, för det finns fortfarande ett stort överskott av Kaliforniens vin, som kan ta flera år till. En talesman för Bronco sa att de uppskattade att 1 miljon ärenden såldes i december, och tappningslinjen körde tre skift på nyårsdagen för att möta efterfrågan. Det är fullt möjligt att Two-Buck så småningom kan drabba 3 miljoner fall.

Shaw-galenskapen lägger till en ny twist på det gamla vinjoket, 'Hur tjänar du en liten förmögenhet i vinbranschen? Du börjar med en stor. ' Nu finns det ytterligare en duplik: Du säljer en miljon fall av $ 2 vin per månad.

Coppola däremot verkar den perfekta illustrationen av en krympande förmögenhet - även om han tar ut $ 100 per flaska för sitt toppvin, Rubicon.

De flesta vinodlare var förskräckta över det pris han betalade för Cohn Vineyard och bjöd ut Robert Mondavi Corp., Opus One och Beringer Blass på vägen.

Men frågan är, hur mycket skulle det kosta att köpa 60 tunnland i Rutherford på den öppna marknaden och plantera den till Cabernet?

Att försöka svara på det är en övning i meningslöshet. Du kunde inte göra det även om du ville ha dig, eftersom det inte finns några lämpliga tomter kvar i den mycket eftertraktade beteckningen.

Det gör Cohn-fastigheten ovärderlig och dess köp är en enastående affär som fungerar som det starkaste exemplet hittills på att vinodlare betalar morgondagens priser idag.

Om vingården någonsin kommer att skjuta ut ekonomiskt är ännu en fråga, en som är år borta från att besvaras. Under tiden rider Two-Buck Chuck högt.